Comment Covid-19 a-t-il commencé? Les chercheurs essaient toujours de le savoir


Manipuler avec soin.

Photographe: Jane Barlow / WPA Pool / Getty Images

Les gens veulent savoir d’où vient le coronavirus. Si les humains l’ont attrapé pour la première fois sur des chauves-souris, alors où et comment? Covid-19 s’est-il échappé d’un laboratoire, comme plusieurs magazine articles ont insinué? Alors que la plupart des scientifiques rejettent une libération délibérée du virus comme une théorie du complot, ils ne peuvent pas complètement rejeter la possibilité qu’il se soit échappé par accident.

Des enquêtes internationales pourraient faire la lumière sur la question, mais elles ont pris un départ cahoteux. UNE Équipe d’enquête de l’OMS a été retenu pendant des mois avant enfin être admis en Chine cette semaine. Une autre équipe associée au Lancet n’a pas encore commencé son travail sur le terrain. Aller au fond des choses n’est pas seulement essentiel pour prévenir de futures pandémies, il est également important de garder le public au courant, de garder les gens motivés pour aider à atténuer la propagation.

«Je pense que nous pensons tous que davantage de travail devrait être fait en Chine pour essayer de trouver les origines», déclare le généticien de l’UC Berkeley Rasmus Neilsen, qui a tenté de reconstituer l’évolution du SRAS-CoV-2. «Je pense que nous pensons tous que cela profiterait à la science.»

Un problème, dit-il, est la propagation des théories du complot selon lesquelles Covid-19 a été créé dans un laboratoire puis libéré intentionnellement. « Je pense que cela a vraiment nui à l’affaire pour une enquête appropriée. » Bien qu’il soit important d’enquêter sur l’origine d’un accident de laboratoire, dit-il, cela s’est confondu avec des idées de chapeau en papier d’aluminium.

Il dit que le gouvernement chinois a également érigé des barrières. «Il n’y a certainement pas eu d’ouverture.» Le fait qu’une équipe de l’OMS soit enfin arrivée dans le pays ne signifie pas qu’elle obtiendra le type d’accès dont elle a besoin.

Lui et d’autres scientifiques que j’ai interrogés disent que les enquêteurs devraient idéalement être en mesure de collecter des échantillons environnementaux de différentes parties de la Chine, y compris des zones habitées par des chauves-souris connues pour abriter des coronavirus génétiquement similaires. (Les virus les plus proches ont déjà été trouvés chez des chauves-souris vivant à des centaines de kilomètres de Wuhan.)

Cela pourrait les aider à retrouver l’origine du virus, malgré le retard dans l’accès à la Chine. Neilsen dit que les mutations dans les coronavirus apparaissent à un rythme suffisamment constant pour fonctionner comme une sorte d’horloge moléculaire. Profitant de cela, il a pu montrer que le SRAS-CoV-2 détournait des virus de chauve-souris connus les plus étroitement apparentés. Il y a 51 et 37 ans. Depuis, ils évoluent dans des directions différentes.

Les chercheurs doivent également avoir accès aux échantillons médicaux des patients. Le sang en banque et d’autres échantillons pourraient révéler le moment où le virus a commencé à circuler chez l’homme. Enfin, dit-il, ils doivent se rendre à l’Institut de virologie de Wuhan, qui abrite la plus grande collection au monde de coronavirus de chauves-souris, pour étudier des échantillons, des cahiers de laboratoire et d’autres enregistrements. (Les fonctionnaires du laboratoire ont catégoriquement rejeté l’hypothèse de «l’accident de laboratoire».)

Des accidents de laboratoire ont libéré des virus dans le passé, explique David Sanders, virologue à l’Université Purdue. L’un a conduit à une épidémie de grippe en 1977. Cette version de la grippe était génétiquement identique à une souche des années 50, dit-il, «et cela provenait presque certainement d’un laboratoire. Il dit qu’une origine probable était un laboratoire sibérien appelé Vector. Le virus Ebola a fui ce même laboratoire en 2004. «Dans le laboratoire Vector que j’ai inspecté en Sibérie, l’une des travailleuses s’est infectée et a ensuite été autorisée à rentrer chez elle et, par exemple, à rassembler ses affaires – puis elle est finalement décédée.

L’un des mystères qui reste non résolu est de savoir comment un virus de chauve-souris est devenu si bien adapté à la transmission entre humains. La plupart des virus de chauve-souris ne sont pas particulièrement adaptés pour se propager chez l’homme, explique le microbiologiste Stanley Perlman de l’Université de l’Iowa, qui étudie les coronavirus depuis des années et est membre d’une équipe d’enquête sur le SRAS-CoV-2 organisée par le Lancet. C’est l’une des raisons pour lesquelles deux maladies à coronavirus épidémiques précédentes qu’il a étudiées – le SRAS, qui a éclaté en 2003, et le MERS, ou syndrome respiratoire du Moyen-Orient – ont disparu.

Une explication qu’il préfère est que Covid-19 s’est propagé aux humains bien avant qu’il ne soit remarqué, devenant mieux adapté pour infecter notre espèce. Étant donné que le virus n’est pas particulièrement nocif chez la plupart des jeunes, un faible niveau de SRAS-CoV-2 pourrait circuler depuis des mois. Il dit que des indices pourraient provenir de sang en banque et d’autres échantillons médicaux, qui ont été utilisés pour suggérer que le virus avait déjà atteint l’Europe fin 2019.

Il convient que, idéalement, son équipe et celle de l’OMS devraient avoir un accès complet aux échantillons médicaux et à l’Institut de virologie de Wuhan. Il convient également que jusqu’à présent, la Chine n’a pas été transparente – mais souligne que les États-Unis ont joué un rôle dans les relations tendues, en partie en arrachant les travailleurs américains du CDC de Chine une fois que la pandémie a commencé.

L’Institut de virologie de Wuhan abrite non seulement la plus grande collection au monde de coronavirus de chauve-souris, mais il effectue également des recherches qui consistent à modifier ces virus, peut-être pour les rendre plus transmissibles chez l’homme, le biologiste Richard Ebright de l’Université Rutgers, un ancien adversaire de la prolifération des armes biologiques, m’a dit par e-mail. Cette recherche «gain de fonction» ne nécessite pas de génie génétique. Les scientifiques peuvent utiliser des formes d’élevage sélectif pour rendre les virus plus transmissibles chez différentes espèces. Ils le font en infectant ou en «passant» le virus à travers différents animaux ou cultures de cellules humaines, en sélectionnant les mutations qui sont plus susceptibles de nous infecter. Il dit que la recherche sur le gain de fonction n’est pas justifiable, mais d’autres disent qu’elle est utile pour la recherche sur les vaccins ainsi que pour en apprendre davantage sur la façon dont les nouveaux virus pénètrent chez les humains.

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