Comment la Chine a laissé passer une opportunité de vaccination et est tombée derrière


(Bloomberg) – L’appel est venu au début de la pandémie de Covid-19. Drew Weissman, professeur de maladies infectieuses à l’Université de Pennsylvanie et expert en ARN messager, a reçu une requête d’une société chinoise intéressée par l’utilisation de la nouvelle technologie pour fabriquer un vaccin contre le coronavirus.ARNm, qui transforme efficacement les cellules du corps en minuscules usines de fabrication de vaccins, est depuis devenue la vedette de l’ère Covid, sous-tendant les prises de vue réalisées par Moderna Inc. et le partenariat Pfizer Inc./BioNTech SE, qui ont été parmi les plus efficaces pour lutter contre la maladie. Avant que Covid ne frappe, cependant, la science expérimentale n’avait pas encore reçu l’approbation réglementaire pour une utilisation contre toute maladie – et encore moins contre la mystérieuse infection respiratoire.

«Ils voulaient développer ma technologie dans leur entreprise en Chine», a déclaré Weissman, un leader dans le domaine en raison de son travail avec le partenaire de recherche Katalin Karikó sur la découverte du potentiel de lutte contre les maladies de l’ARNm. «Je leur ai dit que j’étais intéressé.

Ensuite, rien ne s’est passé.

«Je n’ai plus jamais entendu parler d’eux», a déclaré Weissman.

C’était l’une des occasions manquées qui a désavantagé la campagne de vaccination Covid du pays et a laissé les entreprises chinoises rattraper leur retard sur une technologie destinée à tout révolutionner, des vaccins contre la grippe aux médicaments oncologiques.

Alors que le coronavirus se propageait dans le monde l’année dernière, Pfizer, basé à New York, s’est précipité pour s’associer à l’allemand BioNTech, un leader de l’ARNm qui avait embauché Kariko en tant que vice-présidente principale. Dans le même temps, Moderna, basée dans le Massachusetts, disposait d’un financement de 2,5 milliards de dollars du gouvernement américain.

Recul de la Chine

En revanche, plusieurs entreprises chinoises se sont concentrées sur des technologies plus anciennes qui se sont révélées beaucoup moins puissantes. Lors d’une conférence le 10 avril, le chef du Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies, George Fu Gao, a déclaré que les vaccins chinois «n’ont pas de taux de protection très élevés», ont rapporté les médias locaux.

Alors que les commentaires faisaient sensation sur les réseaux sociaux, Gao a fait marche arrière, disant au journal Global Times soutenu par le Parti communiste qu’il faisait simplement référence aux moyens d’améliorer l’efficacité des vaccins. Mais aucun contrôle des dommages ne peut masquer le fait qu’aucun vaccin ARNm fabriqué en Chine n’a encore été approuvé.

Pour en savoir plus, lisez: Les prises de vue Covid en Chine sont-elles moins efficaces? Les experts évaluent Sinovac

C’est un revers pour l’ambition du président Xi Jinping de faire du pays une puissance d’innovation dans le domaine de la santé. L’efficacité de l’ARNm avec les vaccins Covid ouvre une nouvelle frontière pour la technologie, les chercheurs recherchant des moyens de l’utiliser pour lutter contre le cancer, la tuberculose et de nombreuses autres maladies, selon Surbhi Gupta, analyste des sciences de la santé et des sciences de la vie au sein du cabinet de conseil Frost & Sullivan.

«La technologie de l’ARNm a le potentiel de changer la donne», a-t-elle déclaré. Pendant des décennies, les vaccins ont été fabriqués à l’aide de versions inactives de virus, mais les injections d’ARNm utilisent du matériel génétique pour demander au corps de créer la protéine de pointe que le coronavirus utilise pour pénétrer dans les cellules. . Cela entraîne à son tour le corps à combattre une infection potentielle.

Les vaccins Covid de fabrication chinoise à l’ancienne, actuellement utilisés par Sinovac Biotech Ltd. et China National Biotec Group Co., reposent sur des particules de virus inactivés et ont des taux de protection bien inférieurs à l’efficacité de plus de 90% des vaccins à ARNm dans la prévention des infections.

Le vaccin de Sinovac a un taux d’efficacité d’un peu plus de 50% dans la protection contre le Covid-19 symptomatique, selon des études menées au Brésil, atteignant juste le seuil minimum requis par les régulateurs mondiaux des médicaments.

La société d’État China National Biotec, une unité de Sinopharm Group Co., a déclaré que ses deux vaccins inactivés étaient efficaces à 73% et à 79% pour prévenir le Covid symptomatique, mais n’a pas publié de données à l’appui de cette affirmation. Les actions cotées à Hong Kong de Sinopharm ont bondi jeudi, un jour après que la société ait déclaré qu’il n’y avait pas eu d’effets secondaires graves liés à ses vaccins à virus inactivés.Pendant ce temps, la société chinoise CanSino Biologics Inc. a produit un vaccin à vecteur viral qui, comme ceux-ci fabriqué par AstraZeneca Plc et Johnson & Johnson, utilise un virus génétiquement modifié pour lutter contre l’infection. La société basée à Tianjin a rapporté une efficacité de 66% dans la prévention du Covid-19 symptomatique dans son essai final.

Une nouvelle génération de vaccins arrive, certains sans aiguille

Le gouvernement chinois a fait des efforts énergiques pour combler le fossé avec l’Occident et devenir une puissance alternative pharmaceutique et biotechnologique. Il a permis des traitements controversés avec des cellules souches et la thérapie génique, malgré les préoccupations ailleurs concernant la sécurité et l’efficacité. Pourtant, la Chine n’a pas fait des vaccins à ARNm une priorité.

«Avant Covid, beaucoup de gens avaient encore des réserves» sur la technologie, a déclaré Lusong Luo, vice-président senior de BeiGene Ltd., pionnier de la biotechnologie basé à Pékin et principal producteur de médicaments oncologiques. «C’est nouveau, c’est à la fine pointe.»

Lorsque Sinovac a commencé à travailler sur un vaccin, il s’est concentré sur une méthode familière afin de développer rapidement un vaccin, après que les efforts pour explorer d’autres alternatives n’ont pas donné de résultats prometteurs.

«Pour nous, la stratégie consiste vraiment à utiliser la plate-forme et la technologie les plus matures pour résoudre le problème», a déclaré le PDG Yin Weidong à Bloomberg News dans une interview en mai dernier.

Aujourd’hui, avec le succès de Pfizer et Moderna, les entreprises chinoises se lancent dans la mêlée – mais leurs efforts prendront du temps à porter leurs fruits. La Chine pourrait ne pas avoir de vaccins à ARNm avant la fin de 2021, selon Feng Duojia, président de l’Association chinoise des vaccins, a rapporté le China Global Television Network le 11 avril.

Pour en savoir plus, lisez: L’offre de la Chine pour augmenter les vaccinations entravée par les pénuries d’approvisionnement

BeiGene a annoncé en janvier un accord de coopération avec Strand Therapeutics Inc. de Cambridge, Massachusetts sur un traitement par ARNm des tumeurs. «Maintenant, les gens se rendent compte que les vaccins à ARNm fonctionnent vraiment, ce sera beaucoup plus facile», a déclaré Luo.

La société chinoise Walvax Biotechnology Co. a commencé la construction en décembre d’une installation de fabrication de vaccins à ARNm, tandis que CanSino a conclu un accord en mai de l’année dernière avec Precision NanoSystems Inc., basée à Vancouver, pour développer un vaccin à ARNm. Le fabricant sous contrat WuXi Biologics Cayman Inc. a déclaré qu’il consacrait plus de 100 millions de dollars aux vaccins liés à l’ARNm, à la découverte, au développement et à la fabrication de produits biologiques.

Alors que la Chine a largement contenu la propagation du coronavirus à l’intérieur de ses frontières, des vaccinations plus efficaces et une utilisation plus large de sa population permettraient au pays de rouvrir plus tôt, réduisant ainsi le besoin de quarantaines et de verrouillages. La Chine risque de perdre l’avantage acquis en éradiquant le virus si sa campagne d’inoculation est moins efficace que les endroits où les injections d’ARNm sont l’épine dorsale des déploiements.En Israël, où près de 60% de la population a reçu le vaccin Pfizer / BioNTech, cas Covid, les hospitalisations et les décès plongent. Alors que de plus en plus d’adultes se font vacciner aux États-Unis, qui dépendent également en grande partie des vaccins à ARNm, le président Joe Biden a prédit que les Américains fêteraient à nouveau le 4 juillet avec des barbecues dans la cour.

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La Chine n’est pas le seul pays à avoir raté le bateau avec l’ARNm. Alors que les entreprises au Japon, en Inde et en Australie sont des acteurs importants dans la lutte contre des maladies comme la grippe et la polio, aucune entreprise de la région Asie-Pacifique ne fait désormais des injections d’ARNm. «Fondamentalement, l’ARNm a été placé dans le panier« trop difficile »pendant de nombreuses années», a déclaré Nigel McMillan, directeur du programme pour les maladies infectieuses et l’immunologie à l’Université Griffith à Southport, en Australie.

En mars de cette année, Takeda Pharmaceutical Co., le partenaire local de Moderna pour les essais japonais de son vaccin Covid, a signé un accord avec Anima Biotech, basé au New Jersey, sur les traitements par ARNm pour la maladie de Huntington et d’autres maladies neurologiques. Un autre grand fabricant de médicaments japonais, Daiichi Sankyo Co., a annoncé le 22 mars le début d’un essai préliminaire de son propre vaccin à ARNm Covid.

En Thaïlande, l’Université Chulalongkorn, basée à Bangkok, a fait appel au pionnier de l’ARNm de Penn, Weissman, pour l’aider à développer sa capacité d’ARNm.

Alors qu’ils tentent de rattraper leur retard, les développeurs chinois et d’autres en Asie peuvent profiter des barrières inférieures à l’entrée pour le développement de vaccins à ARNm et de médicaments. Outre les leaders du marché Moderna et BioNTech, il existe d’autres startups occidentales qui ont investi dans l’ARNm et sont prêtes à octroyer une licence à leur technologie.

La fabrication de vaccins et de médicaments à ARNm ne nécessite pas non plus d’importantes dépenses en capital pour des bioréacteurs coûteux et d’autres équipements, a déclaré Archa Fox, professeur agrégé à la School of Human Sciences et School of Molecular Sciences de l’Université d’Australie occidentale.

Cela augure bien pour la capacité de la Chine à se remettre de ne pas se concentrer plus tôt sur l’ARNm, selon Weissman.

«Ils vont embaucher les meilleurs scientifiques qu’ils peuvent trouver», a-t-il déclaré. «N’importe qui peut entrer dans le jeu s’il a de bonnes personnes et de l’argent.»

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